Los robots juegan muchos papeles en la crisis de COVID-19 y ofrecen lecciones para futuros desastres

 

Los robots juegan muchos papeles en la crisis de COVID-19 y ofrecen lecciones para futuros desastres
Crédito: R. Murphy, V. Gandudi, Texas A&M; J. Adams, Centro de búsqueda y rescate asistido por robot, CC BY-ND

Un robot cilíndrico entra en una sala de tratamiento para permitir que los trabajadores de la salud tomen las temperaturas de forma remota y midan la presión arterial y la saturación de oxígeno de los pacientes conectados a un ventilador. Otro robot que parece un par de grandes luces fluorescentes giradas verticalmente viaja a través de un hospital desinfectando con luz ultravioleta. Mientras tanto, un robot parecido a un carro trae comida a las personas en cuarentena en un hotel de 16 pisos. Afuera, los drones quadcopter transportan muestras de prueba a los laboratorios y observan las violaciones de las restricciones de quedarse en casa.

Estas son solo algunas de las dos docenas de formas en que los robots se han utilizado durante la pandemia COVID-19, desde la atención médica dentro y fuera de los hospitales, la automatización de las pruebas, el apoyo a la seguridad pública y las obras públicas, hasta la continuación del trabajo y la vida diaria.

Las lecciones que están enseñando para el futuro son las mismas lecciones aprendidas en desastres anteriores, pero se olvidaron rápidamente a medida que el interés y la financiación se desvanecieron. Los mejores robots para un desastre son los robots, como los de estos ejemplos, que ya existen en los sectores de salud y seguridad pública.

Los laboratorios de investigación y las nuevas empresas están creando nuevos robots, incluido uno diseñado para permitir a los trabajadores de la salud tomar muestras de sangre de forma remota y realizar hisopos bucales. Es poco probable que estos prototipos hagan una diferencia ahora. Sin embargo, los robots en desarrollo podrían marcar una diferencia en futuros desastres si continúa el impulso para la investigación de robótica.

Robots alrededor del mundo

Como robotistas de la Universidad Texas A&M y del Centro de búsqueda y rescate asistidos por robots, examinamos más de 120 informes de prensa y redes sociales de China, los EE. UU. Y otros 19 países sobre cómo se utilizan los robots durante la pandemia COVID-19. Descubrimos que los robots terrestres y aéreos están desempeñando un papel notable en casi todos los aspectos de la gestión de la crisis.

En hospitales, médicos y enfermeras, miembros de la familia e incluso recepcionistas están utilizando robots para interactuar en tiempo real con pacientes desde una distancia segura. Los robots especializados están desinfectando habitaciones y entregando comidas o recetas, manejando el trabajo adicional oculto asociado con un aumento de pacientes. Los robots de entrega están transportando muestras infecciosas a laboratorios para su análisis.


Fuera de los hospitales, los departamentos de obras públicas y seguridad pública están utilizando robots para rociar desinfectante en los espacios públicos. Los drones están proporcionando imágenes térmicas para ayudar a identificar a los ciudadanos infectados y hacer cumplir cuarentenas y restricciones sociales … de bronceado. Los robots incluso están rodando entre las multitudes, transmitiendo mensajes de servicio público sobre el virus y el distanciamiento social.

En el trabajo y en el hogar, los robots ayudan de manera sorprendente. Los agentes inmobiliarios son robots de teleoperación para mostrar propiedades desde la seguridad de sus propios hogares. Los trabajadores que construyeron un nuevo hospital en China pudieron trabajar toda la noche porque los drones llevaban iluminación. En Japón, los estudiantes usaron robots para caminar por el escenario para graduarse, y en Chipre, una persona usó un dron para pasear a su perro sin violar las restricciones de quedarse en casa.

Ayudar a los trabajadores, no reemplazarlos.

Cada desastre es diferente, pero la experiencia de usar robots para la pandemia de COVID-19 presenta una oportunidad para finalmente aprender tres lecciones documentadas en los últimos 20 años. Una lección importante es que durante un desastre los robots no reemplazan a las personas. Realizan tareas que una persona no podría hacer o realizar de manera segura, o asumen tareas que liberan a los respondedores para manejar la mayor carga de trabajo.

La mayoría de los robots que se utilizan en hospitales que tratan a pacientes con COVID-19 no han reemplazado a los profesionales de la salud. Estos robots se teleoperan, lo que permite a los trabajadores de la salud aplicar su experiencia y compasión a pacientes enfermos y aislados de forma remota.

Un pequeño número de robots son autónomos, como los populares robots de descontaminación UVD y los carros de comida y recetas. Pero los informes indican que los robots no están desplazando a los trabajadores. En cambio, los robots están ayudando al personal del hospital existente a hacer frente al aumento de pacientes infecciosos. Los robots de descontaminación desinfectan mejor y más rápido que los limpiadores humanos, mientras que los carros reducen la cantidad de tiempo y el equipo de protección personal que las enfermeras y asistentes deben dedicar a tareas auxiliares.

Fuera de la plataforma sobre prototipos

La segunda lección es que los robots utilizados durante una emergencia generalmente ya son de uso común antes del desastre. Los tecnólogos a menudo lanzan prototipos bien intencionados, pero durante una emergencia, los socorristas (trabajadores de la salud y equipos de búsqueda y rescate) están demasiado ocupados y estresados ​​para aprender a usar algo nuevo y desconocido. Por lo general, no pueden absorber las tareas y procedimientos imprevistos, como tener que reiniciar o cambiar las baterías con frecuencia, que generalmente acompañan a la nueva tecnología.

Afortunadamente, los respondedores adoptan tecnologías que sus pares han usado ampliamente y han demostrado que funcionan. Por ejemplo, los robots de descontaminación ya se usaban a diario en muchos lugares para prevenir infecciones adquiridas en el hospital. A veces los respondedores también adaptan los robots existentes. Por ejemplo, los drones agrícolas diseñados para rociar pesticidas en campos abiertos se están adaptando para rociar desinfectantes en paisajes urbanos muy poblados de China y India.

Una tercera lección se sigue de la segunda. La reutilización de los robots existentes es generalmente más efectiva que la construcción de prototipos especializados. Construir un nuevo robot especializado para una tarea lleva años. Imagínese tratando de construir un nuevo tipo de automóvil desde cero. Incluso si tal automóvil pudiera diseñarse y fabricarse rápidamente, al principio solo se producirían unos pocos automóviles y probablemente carecerían de la confiabilidad, la facilidad de uso y la seguridad que provienen de meses o años de retroalimentación del uso continuo.

Alternativamente, un enfoque más rápido y escalable es modificar los automóviles o camiones existentes. Así es como se configuran los robots para las aplicaciones COVID-19. Por ejemplo, los que respondieron comenzaron a usar las cámaras térmicas que ya estaban en los robots y los drones de los escuadrones de bombas, comunes en la mayoría de las grandes ciudades, para detectar ciudadanos infectados con fiebre alta. Si bien el jurado aún no sabe si la imagen térmica es efectiva, el punto es que los robots de seguridad pública existentes se reutilizaron rápidamente para la salud pública.

No acumule robots

El amplio uso de robots para COVID-19 es una fuerte indicación de que el sistema de atención médica necesitaba más robots, al igual que necesitaba más elementos cotidianos, como equipos de protección personal y ventiladores. Pero si bien el almacenamiento de cachés de suministros hospitalarios tiene sentido, el almacenamiento de un caché de robots especializados para su uso en una futura emergencia no lo es.

Esta fue la estrategia de la industria de la energía nuclear, y fracasó durante el accidente nuclear de Fukushima Daiichi. Los robots almacenados por la Agencia Japonesa de Energía Atómica para una emergencia estaban desactualizados, y los operadores estaban oxidados o ya no estaban empleados. En cambio, la Compañía de Energía Eléctrica de Tokio perdió un tiempo valioso adquiriendo y desplegando robots comerciales de escuadrones de bombas, que se usaban de forma rutinaria en todo el mundo. Si bien los robots comerciales no eran perfectos para hacer frente a una emergencia radiológica, eran lo suficientemente buenos y baratos como para utilizar docenas de robots en toda la instalación.

Robots en futuras pandemias

Con suerte, COVID-19 acelerará la adopción de robots existentes y su adaptación a nuevos nichos, pero también podría conducir a nuevos robots. La automatización de laboratorio y cadena de suministro se está convirtiendo en una oportunidad pasada por alto. La automatización del lento procesamiento de la prueba COVID-19 que se basa en un pequeño conjunto de laboratorios y trabajadores especialmente capacitados eliminaría algunos de los retrasos que actualmente se experimentan en muchas partes de los EE. UU.

La automatización no es particularmente emocionante, pero al igual que los robots desinfectantes sin glamour que se usan ahora, es una aplicación valiosa. Si el gobierno y la industria finalmente han aprendido las lecciones de desastres anteriores, más robots mundanos estarán listos para trabajar codo a codo con los trabajadores de la salud en la primera línea cuando llegue la próxima pandemia.

 


 

Citación:

Los robots están desempeñando muchos papeles en la crisis de COVID-19 y ofrecen lecciones para futuros desastres (2020, 22 de abril)

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