¿Hacia dónde se dirige el futuro de la robótica?

El desarrollo de un robot humanoide ha capturado desde hace mucho tiempo la imaginación humana y será el foco continuo en el futuro de la robótica. Los científicos dicen que existen dos obstáculos para crear un robot con inteligencia humana o superhumana: visión y procesamiento de información sensorial. «Es casi imposible predecir cuándo las máquinas serán tan inteligentes como los humanos», admite Ronald Arkin, experto en robótica del Laboratorio de Robots Móviles en Atlanta, Georgia. «Aunque el trabajo en imágenes de resonancia magnética es muy prometedor, los investigadores ahora pueden ver cómo se iluminan áreas del cerebro a medida que las personas realizan tareas mentales específicas. Cuando tenemos ese conocimiento, podemos transmitirlo a las computadoras».

La producción de vehículos de motor es un área donde la automatización robótica ya se está utilizando. Sin embargo, imagine un mundo en el que podamos leer, tomar una copa de vino, hablar libremente en nuestros teléfonos celulares o tomar una siesta mientras nuestro automóvil personal se conduce desde nuestro lugar de trabajo hasta nuestra puerta. O tal vez abandonemos por completo los prototipos con ruedas y retrocedamos en nuestro auto volador personal como predicen numerosas películas de ciencia ficción. Entonces, ¿qué tan lejos estamos de un futuro así?

Bueno, en 2007, la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa de EE. UU. Tenía 83 vehículos con sistema robótico que circulaban por un recorrido urbano de 60 millas, navegando alrededor de otros vehículos, peatones y obstáculos; todo sin incidentes. Hace solo tres años, los vehículos robóticos ni siquiera podían conducir directamente a través del desierto abierto sin estrellarse. «La industria de la robótica se está desarrollando de la misma manera que el negocio de la informática hace treinta años», observó el fundador de Microsoft, Bill Gates.

Entonces, ¿qué le depara el futuro de la robótica en el lugar de trabajo? El ejército de los EE. UU. Es uno de los mayores donantes de investigación robótica, ya que esperan reemplazar la vida humana con la automatización robótica, reduciendo nuestras bajas en la guerra. Los robots ya están completando misiones de reconocimiento, desmontando explosivos y disparando contra combatientes enemigos.

Los jefes militares tienen como objetivo hacer que un tercio de todos los vehículos terrestres estén libres de conductores para 2015. Los investigadores también están buscando robots similares a los que aparecen en «I Robot» de Isaac Asimov que cooperan juntos de forma enjambre para completar tareas complejas. Del tamaño de un pequeño insecto, estos enjambres de insectos parecen modestos pero son capaces de bloquear las líneas de comunicación, reunir inteligencia y disparar a los combatientes enemigos.

El futuro de la robótica está apuntando a la población que envejece rápidamente, con el objetivo final de proporcionar a los ancianos en lugares como los EE. UU. Que verán a 97 millones de baby boomers que necesitan atención o en Japón, donde el 22% de la población ha terminado 65. Actualmente, se gastan $ 1 mil millones cada año para investigar cómo los robots autónomos pueden cuidar a los ancianos. El robot «My Spoon» de Secom, por ejemplo, puede alimentar a las personas discapacitadas dividiendo los alimentos en bocados masticables y llevándolos a la boca. «Paro», otro invento japonés, se parece a una cría de foca y responde al afecto de pacientes ancianos solitarios, al tiempo que controla su ritmo cardíaco y sus síntomas de salud.

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